Liberté des Modernes

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Par liberté des Modernes, Benjamin Constant entend la liberté individuelle, par opposition à la liberté des Anciens qui était de nature politique et collective :

«Le but des anciens était le partage du pouvoir social entre tous les citoyens d'une même patrie : c'était là ce qu'ils nommaient liberté. Le but des modernes est la sécurité dans les jouissances privées ; et ils nomment liberté les garanties accordées par les institutions à ces jouissances. »

Le citoyen ne pouvant plus de nos jours participer activement au pouvoir collectif, sa liberté "doit se composer de la jouissance paisible de l'indépendance privée" :

«La liberté individuelle, je le répète, voilà la véritable liberté moderne. La liberté politique en est la garantie ; la liberté politique est par conséquent indispensable. Mais demander aux peuples de nos jours de sacrifier comme ceux d'autrefois la totalité de leur liberté individuelle à la liberté politique, c'est le plus sûr moyen de les détacher de l'une et quand on y serait parvenu, on ne tarderait pas à leur ravir l'autre. »
    — Benjamin Constant, De la liberté des Anciens comparée à celle des Modernes[1]

Benjamin Constant, dans un des derniers chapitres de ses Principes de politique (Livre XVI), montre en quoi fonder une république moderne sur les conceptions politiques des républiques de l'Antiquité est impossible, et il exhibe un certain nombre de différences majeures à l'appui de sa thèse :

  • les cités-États antiques étaient de taille beaucoup plus limitée que les États modernes
  • la guerre potentiellement permanente a cédé la place à la paix (« Il n'est plus question maintenant d'envahir des pays entiers pour en réduire les habitants en esclavage et s'en partager les terres », par exemple)
  • les progrès du commerce font de l'argent « le frein le plus puissant au despotisme »
  • enfin des changements comme l'abolition de l'esclavage traduisent un adoucissement des mœurs.

Notes et références

  1. Benjamin Constant, De la liberté des Anciens comparée à celle des Modernes, [lire en ligne]

Voir aussi

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